Pela primeira vez, NASA pergunta à indústria sobre missões privadas a Marte

Indústria Espacial

“Estou curioso para ver se este pedido traz muitos novos jogadores para a mesa.”

A NASA está começando a dar os primeiros passos para abrir um caminho comercial para Marte.

Esta semana, o Laboratório de Propulsão a Jato da agência espacial emitiu uma nova solicitação à indústria intitulada “Explorando a Marte Juntos: Estudos de Serviços Comerciais”. Este é um pedido de propostas da indústria espacial dos EUA para dizer à NASA como eles completariam uma das quatro missões privadas a Marte, incluindo a entrega de pequenos satélites em órbita ou o fornecimento de serviços de imagem ao redor do planeta vermelho.

“O Plano Preliminar do Programa de Exploração de Marte para as próximas duas décadas utilizaria missões mais frequentes e de baixo custo para alcançar ciência e exploração convincentes para uma comunidade maior”, afirma o documento. “Para concretizar os objetivos do plano, o governo e a indústria dos EUA formariam uma parceria para alavancar os produtos e serviços comerciais atuais e emergentes da Terra e da Lua para reduzir substancialmente o custo geral e acelerar a liderança na exploração do espaço profundo.”

Projetar missões de referência

A NASA pagará aos proponentes US$ 200 mil por um estudo de uma das missões de referência ou US$ 300 mil por um máximo de dois estudos. A agência espacial disse que pretende conceder “múltiplos” contratos.

Em sua solicitação de 496 páginas, a NASA descreve quatro “missões de referência de design” para as quais as empresas podem concorrer. Basicamente, a agência espacial está perguntando às empresas como elas fariam para cumprir essas tarefas. Aqui estão as quatro missões de “referência” para as quais as empresas podem concorrer:

  • Entrega e hospedagem de cargas úteis menores: Transporte e entregue cargas úteis fornecidas pelo Programa de Exploração de Marte, incluindo possíveis cubesats implantados, e opere na órbita de Marte. A massa da carga útil é de até 20 kg.
  • Entrega e hospedagem de carga útil maior: transportar e entregar à órbita de Marte uma ou mais espaçonaves separáveis e, opcionalmente, fornecer serviços para uma ou mais cargas hospedadas para uma massa agregada de cliente de 1.250 kg.
  • Serviços de imagens eletro-ópticas: Fornecer plataforma de sensores e espaçonaves orbitais para serviços de imagens em Marte por dois anos. As imagens seriam utilizadas para apoiar investigações científicas observacionais, selecção do local de aterragem e avaliação de perigos, detecção de alterações e monitorização e planeamento de activos de superfície.
  • Serviços de retransmissão de próxima geração: Fornecer serviços de retransmissão de comunicações entre Marte e a Terra para ativos de superfície e orbitais por quatro anos.

Então, o que exatamente está acontecendo aqui?

Nos últimos anos, a NASA tem evoluído de “propriedade” de todos os foguetes e naves espaciais que utiliza para explorar o Sistema Solar para um modelo mais baseado em serviços. Um excelente exemplo disso é o Programa de Tripulação Comercial. A NASA não possui o veículo Crew Dragon da SpaceX. Em vez disso, forneceu parte do financiamento necessário para desenvolver a nave espacial e depois comprou voos conforme necessário para os seus astronautas. Enquanto isso, a SpaceX possui e opera o Crew Dragon e pode realizar missões privadas, como fez com o Inspiration4.

CLPS, mas para Marte?

A agência espacial estendeu esta abordagem à Lua com o programa Commercial Lunar Payload Services, no qual compra pousos lunares como um serviço de empresas como Astrobotic, Intuitive Machines e Firefly. Em troca de aceitar um risco maior de fracasso (como na recente missão Astrobotic), a NASA obtém duas grandes vantagens: um preço muito mais baixo e uma indústria espacial comercial cada vez mais vibrante. O objetivo, eventualmente, é ser capaz de aproveitar os custos mais baixos do espaço comercial para permitir que a NASA faça mais ciência e exploração.

Com esta nova solicitação, a NASA está, pela primeira vez, a alargar esta abordagem comercial a Marte. Nesse sentido, este pedido de propostas é significativo, embora os valores em dólares envolvidos sejam pequenos.

O elefante na sala quando se trata de exploração comercial de Marte é o foguete Starship da SpaceX, que está sendo projetado e testado expressamente com o propósito de um dia abrir a colonização de Marte.

Lançando uma rede ampla

No entanto, está claro nesta solicitação que a NASA está à procura de uma ampla gama de potenciais contribuidores. O dimensionamento de cargas tão pequenas quanto 20 kg abre as portas para um grande número de fornecedores, e os serviços de imagem podem ser atraentes para empresas que já fazem isso em órbita baixa da Terra, como a Planet.

“Estou curioso para ver se este pedido traz muitos novos jogadores para a mesa, ou se os desafios únicos de Marte combinados com o baixo valor comercial atrairão apenas os jogadores conhecidos no planeta vermelho”, disse Tanya Harrison, uma cientista marciana que co-fundou o Earth and Planetary Institute of Canada, disse a Ars.

Esta abordagem tem o potencial para a NASA testar as águas para o espaço comercial em Marte, ao mesmo tempo que fornece alguns substitutos potenciais para a sua frota envelhecida. Por exemplo, a Mars Reconnaissance Orbiter da agência está no planeta vermelho desde 2006, fornecendo uma série de funções, incluindo imagens de alta resolução e retransmissão de comunicações da superfície para a Terra. A NASA está interessada em saber se os fornecedores comerciais podem substituir algumas dessas funcionalidades.

Parece notável que a NASA, neste momento, não esteja procurando um módulo de pouso comercial para Marte. Isso pode ser um pouco ambicioso neste momento e provavelmente limitaria o número potencial de licitantes a apenas alguns, como SpaceX e Lockheed Martin.

Fonte: ArsTechica / Eric Berger


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