O governo dos EUA parece sério sobre o desenvolvimento de uma economia lunar

Indústria Espacial

Você sabe que os militares estão falando sério quando o cara que dirige o programa é apelidado de “Orbit”

Pela primeira vez, os Estados Unidos estão levando a sério a promoção de uma economia na Lua.

A NASA, é claro, está desenvolvendo o programa Artemis para devolver humanos à Lua. Como parte desta iniciativa, a NASA procura fomentar uma economia lunar na qual a agência espacial não seja o único cliente.

É mais fácil falar do que precisa fazer. Uma série de condições devem ser satisfeitas para que uma economia lunar prospere. Deve haver ali algo que possa ser vendido, sejam recursos, um ambiente único para investigação científica, produção em baixa gravidade, turismo ou outra fonte de valor. Deve haver transporte confiável para a Lua. E é necessário que haja uma série de serviços, como energia e comunicações para máquinas e pessoas na superfície lunar. Então sim, é muita coisa.

Nos últimos meses, uma organização de defesa dos EUA, a Defense Advanced Research Projects Agency, interveio para ajudar. Isto é importante porque a DARPA é um importante apoiante de tecnologias emergentes com um histoco de sucesso. (A DARPA, por exemplo, comprou o primeiro lançamento do foguete Falcon 1 da SpaceX.) No ano passado, a agência de defesa anunciou que estava iniciando um estudo, LunA-10, para compreender a melhor forma de facilitar uma economia lunar próspera até 2035.

Em dezembro, a DARPA anunciou que estava trabalhando com 14 empresas diferentes no âmbito do LunA-10, incluindo grandes players espaciais como Northrop Grumman e SpaceX, bem como empresas não espaciais como a Nokia. Essas empresas estão avaliando como serviços tais como energia e comunicações poderiam ser estabelecidos na Lua e deverão apresentar um relatório final até junho.

As coisas estão acontecendo mais rápido do que isso, no entanto. O gerente do programa DARPA que supervisiona essas atividades, Major Michael “Orbit” Nayak, publicou um artigo no início deste mês baseado nos aprendizados desses estudos que começaram apenas alguns meses atrás.

“Com base no trabalho técnico e no desenvolvimento conduzido no âmbito do estudo LunA-10, identifiquei seis hipóteses onde, se melhorias revolucionárias na tecnologia puderem ser feitas, avalio que é provável que ocorra uma aceleração direta para o desenvolvimento de uma economia lunar.” Nayak disse no jornal.

Em busca de inovação industrial

Na quinta-feira passada, com base nas ideias elucidadas no artigo de Nayak, a DARPA emitiu um “Pedido de Informação” para capacidades tecnológicas que poderiam aumentar a exploração e o comércio lunar. Esta solicitação federal é uma leitura interessante e sugere que Nayak e a DARPA pensaram bem nas coisas.

Aqui está um breve resumo de cada uma das seis áreas de interesse:

Aquecimento e resfriamento centralizados: O ciclo lunar dia-noite significa que grande parte da superfície lunar fica na escuridão por 14 dias e na luz por 14 dias. Isto cria desafios térmicos, pois a superfície fica muito fria na noite lunar e bastante quente durante o dia lunar. Tal como um sistema HVAC fornece serviços de aquecimento e arrefecimento a vários escritórios ao longo de um arranha-céus, um centro térmico na Lua poderia fornecer serviços semelhantes a uma variedade de utilizadores, para que estes não tivessem de trazer consigo. “Neste novo paradigma, os utilizadores levariam apenas o equipamento térmico mínimo para a Lua, ligariam a um centro térmico e pagariam pelo calor gerado/rejeitado numa base de dólares por quilowatt – análogo às concessionárias de energia na Terra e um facilitador fundamental para a economia lunar”, disse o jornal.

Prospecção lunar: É importante saber quais recursos existem realmente na Lua. Os cientistas estão confiantes de que há água e oxigénio disponíveis em abundância nos pólos lunares. Mas o que mais? E que tipos de recursos estão disponíveis logo abaixo da superfície, nos 3 a 10 metros superiores da Lua? Para esse fim, a DARPA está à procura de um a três satélites que possam prospectar e observar a Lua a uma altitude muito baixa de 15 km acima da superfície.

Fabricação de wafer de silício: Esta área busca informações sobre a viabilidade de fabricação de grandes pastilhas de silício (definidas como >400 mm) na superfície lunar. Existem vantagens potenciais de temperatura, pressão e gravidade na fabricação de pastilhas de silício para supercomputação no ambiente lunar. Também pode haver alguns pontos em comum com instalações industriais planejadas para processar regolito lunar. “O crescimento do cristal de silício ocorre a 1425 graus Celsius, que é aproximadamente a temperatura na qual várias plantas piloto ISRU pretendem operar, por exemplo, para redução carbotérmica de oxigênio do regolito”, afirma a solicitação.

Biofabricação microbiana: Os microrganismos desempenham muitas funções essenciais, como reciclagem, produção de alimentos e produtos farmacêuticos, mineração e outros processos. O objetivo é combinar materiais locais, como o regolito lunar, com biotecnologia para criar estruturas, combustíveis industriais ou lubrificantes. Uma das intenções disto é fechar o ciclo em termos de produção e reciclagem dos recursos necessários na Lua para habitação e produção.

Extração de recursos de baixa gravidade. Parece haver muitos elementos valiosos na Lua, incluindo urânio e tório. Mas eles existem em abundância relativamente baixa, como algumas partes por milhão. A DARPA está buscando ideias sobre como processar grandes quantidades de regolito lunar no ambiente lunar de baixa gravidade. A agência “busca informações sobre novos métodos de mineração e/ou projetos de sistemas para aumentar drasticamente o rendimento, o beneficiamento e o refinamento do regolito (seja lunar ou asteroidal) para a extração de elementos que estão na faixa de abundância <100 ppm. “

Um sistema GPS lunar: Como a atividade na Lua provavelmente se concentrará em algumas áreas ricas em recursos, é improvável que seja necessário existir um sistema de posicionamento verdadeiramente global tão cedo. Então, como deveria ser um sistema de posição, navegação e cronometragem para a superfície lunar? Entre as tecnologias facilitadoras que a DARPA procura estão “soluções de energia muito baixa para gerar, manter e compartilhar sinais de temporização na Lua, independentemente dos sinais da Terra”.

As atividades ainda não foram financiadas

Embora este seja um conjunto ambicioso de capacidades, é importante notar que a solicitação da DARPA é apenas um “pedido” de mais informações. A agência federal não fornece qualquer financiamento para apoiar as respostas preparadas pela indústria e este pedido não vincula o governo federal a ações futuras.

No entanto, parece claro que a DARPA, que tem um orçamento anual de 4 bilhões de dólares, está seriamente interessada na actividade comercial lunar. As áreas de interesse citadas acima são precursoras importantes para uma presença sustentada na Lua. Portanto, se as empresas dos EUA conseguirem avançar com soluções inovadoras para estes problemas técnicos, os dólares federais provavelmente ficarão disponíveis e poderemos realmente dar alguns passos significativos no sentido do desenvolvimento da Lua.

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