O foguete Vulcan da ULA lança um módulo lunar privado dos EUA, o primeiro desde a Apollo, e restos humanos em voo de estreia

Indústria Espacial

“Não esperamos que todos os lançamentos e pousos sejam bem-sucedidos.”

Na manhã de segunda-feira, o novo foguete Vulcan fez uma estreia estrondosa, sendo lançado da Estação da Força Espacial de Cabo Canaveral, na Flórida, e funcionando perfeitamente. Após 50 minutos de voo, o estágio superior do foguete implantou sua carga primária – o módulo lunar Peregrine – em uma trajetória em direção à Lua. A United Launch Alliance declarou sucesso total com seu novo foguete.

Após a implantação da espaçonave, seu desenvolvedor, a Astrobotic, com sede em Pittsburgh, também disse que seus controladores terrestres estabeleceram contato com sucesso com Peregrine. Tudo parecia bem quando a espaçonave entrou em uma órbita altamente elíptica que a levará em direção à Lua nas próximas semanas.

No entanto, na manhã de segunda-feira, cerca de seis horas após a decolagem, a Astrobotic divulgou um comunicado atualizado. Embora os sistemas aviônicos do veículo, incluindo a unidade primária de comando e tratamento de dados e os controladores térmicos, de propulsão e de potência, estivessem todos ligados e funcionando conforme o esperado, havia um problema.

Menos de uma hora após sua declaração inicial sobre a anomalia, a Astrobotic emitiu uma segunda atualização que parecia bastante ameaçadora.

“Continuamos a coletar dados e a relatar nossa melhor avaliação do que vemos”, disse a empresa. “A equipe acredita que a causa provável da instabilidade da orientação do Sol é uma anomalia de propulsão que, se for comprovada, ameaça a capacidade da espaçonave de pousar suavemente na Lua.”

“Após a ativação bem-sucedida dos sistemas de propulsão, o Peregrine entrou em um estado operacional seguro”, disse a empresa. “Infelizmente, ocorreu uma anomalia que impediu a Astrobotic de alcançar uma orientação estável para o Sol. A equipa está a responder em tempo real à medida que a situação se desenrola e fornecerá atualizações à medida que mais dados forem obtidos e analisados.”

Se o lander Peregrine pousar com sucesso no próximo mês, conforme planejado, ele se tornará a primeira espaçonave americana a alcançar a superfície da Lua desde a Apollo 17 em 1972. O Peregrine também poderá ser a primeira missão privada a pousar na Lua. Astrobotic está preso em uma espécie de corrida lunar moderna. Outra empresa, a Intuitive Machines, com sede em Houston, também está lançando uma missão à lua. O módulo de pouso da Intuitive Machines, Nova-C, será lançado em algumas semanas, mas pode pousar um dia antes do Peregrine.

Seja qual for o desenrolar da corrida lunar, a missão de Peregrine é significativa, especialmente para a NASA, e traz consigo uma série de novidades. As cinco cargas científicas da NASA a bordo do módulo lunar são contratadas por meio da iniciativa Commercial Lunar Payload Services (CLPS) da agência espacial, com Peregrine fornecendo o primeiro serviço do programa.

“É um momento emocionante”, disse Joel Kearns, vice-administrador associado de exploração da Diretoria de Missões Científicas da NASA, ao Space.com nos dias que antecederam o lançamento do Vulcan.

“É uma maneira totalmente nova de fazer negócios”, disse Kearns, “e [a missão Peregrine] será nossos primeiros dados de como isso vai acontecer”.

Os contratos CLPS da NASA têm implicações para o programa Artemis da agência, que visa pousar astronautas na Lua pela primeira vez em 2025 ou 2026 e estabelecer uma base na superfície lunar não muito depois. Essa base estará localizada na região polar sul da Lua, onde o gelo de água parece ser abundante.

“Temos muitas, muitas questões científicas sobre a Lua, sobre todas as diferentes áreas da Lua, mas particularmente sobre o Pólo Sul”, disse Kearns. “Gostaríamos de nos preparar melhor para planejar melhor as visitas dos astronautas que irão ao Pólo Sul e, eventualmente, o acampamento base Artemis será colocado lá. E realmente queremos tentar gerar um ecossistema lunar de empresas que sejam muito hábil e bem-sucedido em transformar um serviço para levar coisas à Lua.”

“Fomos a cada uma dessas empresas com as quais firmamos contrato e dissemos: ‘Queremos que você leve nosso material para a Lua, opere-o e nos traga nossos dados de volta’. E cabe a eles projetar uma missão, projetar um módulo de pouso, fazer um módulo de pouso, comprar um veículo lançador, comprar todas as comunicações, ter um controle da missão”, acrescentou. “Eles são realmente um serviço de entrega para nós. E essa é uma maneira realmente nova de fazer as coisas. E realmente achamos que há muitos benefícios para os Estados Unidos, muitas vantagens em seguir esse caminho.”

Programas como o CLPS estão liberando a NASA para se concentrar em pesquisas e desenvolvimento mais avançados, de acordo com Kearns. “Gostaríamos realmente de estar numa posição em que, para as coisas que a indústria pode fazer, gostaríamos de ir à indústria e comprar isso como um serviço”, disse ele. “E isso nos permite focar em coisas mais avançadas que não estão claras para a indústria como fazer, para que a NASA possa ser pioneira nisso”.

As cinco cargas científicas da NASA que voam para a Lua a bordo do Peregrine caracterizarão o ambiente lunar depois que o módulo de pouso pousar. O Laser Retroreflector Array (LRA) usará espelhos e lasers para medir distâncias muito precisas e funcionará como marcador de localização permanente do Peregrine na superfície lunar. O Espectrômetro de Transferência de Energia Lunar (LETS) medirá a radiação no ambiente da espaçonave, tanto na órbita lunar quanto na superfície lunar.

Este gráfico mostra o caminho até a lua que seu módulo lunar Peregrino seguirá. Deve levar 2,5 semanas para atingir sua primeira órbita lunar e, em seguida, passar semanas aguardando o pouso em 23 de fevereiro de 2024. (Crédito da imagem: Astrobotic)

Três espectrômetros diferentes também fazem parte das cargas Peregrine da NASA. Eles incluem o Sistema de Espectrômetros Voláteis de Infravermelho Próximo (NIRVSS), para medir hidrogênio na superfície e subsuperfície da Lua; os Espectrômetros de Massa Peregrine Ion Trap para Voláteis da Superfície Lunar (PITMS), que estudarão a fina atmosfera da lua; e o Sistema Espectrômetro de Nêutrons, que procurará mudanças nos materiais contendo hidrogênio na superfície entre os períodos diurno e noturno da Lua.

A Astrobotic também transporta uma série de cargas úteis que não são da NASA. Na verdade, a totalidade das 20 cargas úteis do Peregrine permitirá que seis nações enviem material para a superfície lunar pela primeira vez – México, Alemanha, Reino Unido, Hungria, Seicheles e Nepal.

Durante uma conferência de imprensa em 5 de janeiro, o CEO da Astrobotic, John Thornton, destacou uma carga especialmente simbólica incluída na sonda Peregrine. “Há um pedaço do Everest voltando para a Lua”, disse ele. “Na verdade, houve um astronauta que trouxe um pedaço da Lua ao pico do Everest”, explicou ele, referindo-se a uma expedição de 2010 do astronauta da NASA Scott Parazynski, que levou rochas lunares recolhidas pela tripulação da Apollo 11 ao topo do mundo. pico mais alto. O Everest agora pode retribuir o favor, disse Thornton.

Outra carga útil a bordo do Peregrine vem da empresa de memoriais espaciais Celestis, que envia DNA de clientes e restos mortais cremados para o espaço. A empresa oferece uma estrutura de missão em níveis, que varia de voos suborbitais a missões na órbita da Terra, na órbita lunar e na superfície lunar até uma órbita permanente ao redor do sol. A Celestis já enviou cargas úteis para a superfície lunar uma vez e está fazendo isso novamente em Peregrine, com uma missão que a empresa chama de Luna Tranquility.

Tranquilidade inclui o DNA de 66 “participantes” da missão, cujos restos mortais ficarão permanentemente situados na superfície da Lua após o pouso de Peregrine. Embora os planos e cargas úteis para o voo Tranquility da Celestis tenham sido anunciados publicamente anos antes de a missão finalmente chegar à plataforma de lançamento, objeções sobre o depósito de restos mortais humanos na Lua surgiram há menos de um mês.

Em uma carta de 21 de dezembro à NASA e ao Departamento de Transportes dos EUA (USDOT), o presidente da Nação Navajo, Buu Nygren, solicitou que o lançamento do memorial fosse adiado, dizendo que “o ato de depositar restos mortais humanos e outros materiais, que poderiam ser percebidos como descartes em qualquer outro local, na Lua equivale à profanação deste espaço sagrado.”

Em briefings de pré-lançamento e entrevistas que antecederam o lançamento do Cert-1, os funcionários da NASA enfatizaram a natureza dos contratos comerciais e a incapacidade da agência de afirmar esse tipo de autoridade sobre as ações de uma empresa privada. “Esta não é a missão da NASA”, disse Kearns ao Space.com.

Kearns também destacou que a NASA se esforça para considerar uma ampla variedade de implicações ao planejar suas missões, citando como exemplo uma conferência na primavera de 2023.

“Em abril do ano passado, organizamos um workshop na sede da NASA para obter informações de diversas pessoas sobre o que acabamos chamando, abreviadamente, de ‘ética de Artemis’”, disse ele. “E a ideia era fazer com que grupos não tradicionais, que provavelmente não lidam com os aspectos científicos ou de engenharia do nosso futuro trabalho projetado na Lua e em Marte, nos dessem suas opiniões sobre coisas que eles acham que nós ou o governo dos EUA -wide deve considerar no futuro.”

O CEO da Celestis, Charles Chafer, disse que gostaria que as preocupações tivessem sido levantadas muito antes de o foguete e a carga atingirem um ponto logístico sem retorno. “Também discordamos veementemente da caracterização de nossas reverentes cápsulas de voo, cuidadosamente preparadas por profissionais aeroespaciais e de serviços funerários, que ficam permanentemente encerradas no módulo lunar e não são lançadas na superfície lunar como profanação”, disse Chafer em um comunicado. “Nossos clientes consideram nosso serviço uma celebração apropriada – o oposto da profanação.”

Tranquility não é a única missão Celestis voando no lançamento do Cert-1. A empresa também colocou uma carga chamada Enterprise no estágio superior do foguete Centaur. Essa missão, apropriadamente chamada, vem sendo preparada há décadas. Inclui DNA do criador de “Star Trek”, Gene Roddenberry e sua esposa, Majel Barrett-Roddenberry, bem como os restos mortais de vários atores da série de TV original, incluindo Nichelle Nichols, James Doohan e DeForest Kelley, que interpretou o tenente Uhura, chefe Engenheiro “Scotty” e CMO Leonard “Bones” McCoy, respectivamente.

Lander Lunar Peregrine.

O DNA de alguns parentes vivos dessas pessoas também está voando no voo Enterprise da Celestis, incluindo Rod Roddenberry, filho de Gene e Majel, e Wende Doohan, viúva de James.

“Sinto que esta é a nossa última aventura juntos”, disse Wende Doohan ao Space.com durante um evento Celestis em homenagem aos participantes da missão. James Doohan morreu em 2005 e Wende acha que adoraria esta homenagem. “Se ele tivesse tido a chance de voar enquanto ainda estava vivo, ele teria adorado. Foi a melhor coisa que ele poderia pensar em fazer”, disse Doohan. “Se ele estivesse vivo quando Bill subiu ao espaço, ele teria lutado com ele pelo assento, eu lhe garanto.”

“Bill” é William Shatner, que interpretou o capitão Kirk em “Star Trek”. Shatner foi lançado em um vôo suborbital a bordo do foguete New Shepard da Blue Origin em outubro de 2021.

“Eu realmente vejo tudo isso como algo incrivelmente bonito e simbólico”, disse Rod Roddenberry ao Space.com. Este não é o primeiro voo da Celestis a incluir as cinzas do criador de “Star Trek”, mas é o primeiro com Gene e Majel juntos.

“Minha mãe fez [Charles Chafer] prometer que, quando ela falecesse, ele pegaria as cinzas dela e as do meu pai, e não apenas as colocaria em órbita, mas as lançaria no espaço”, disse Rod. “Estamos no evento que celebra não apenas minha mãe e meu pai, mas muitos outros notáveis de ‘Star Trek’, bem como muitas outras pessoas que se inscreveram e compartilharam seus restos mortais de famílias, bem como seu DNA para ser lançado ao espaço. Todo mundo está indo para onde ninguém esteve antes.”

Os notáveis ​​de “Star Trek” não são os únicos a bordo do voo da Enterprise, que se dirige para uma órbita ao redor do Sol a bordo do Centaur. A missão inclui material de 270 participantes, incluindo DNA dos ex-presidentes dos EUA George Washington, Dwight D. Eisenhower e John F. Kennedy.

Rod Roddenberry em frente a um cenário (Ponte Enterprise) da série original “Star Trek”. (Crédito da imagem: Space.com / Josh Dinner)

Como o nome da missão sugere, este é o primeiro voo de certificação da Vulcan. O foguete precisará ser lançado uma segunda vez para obter as autorizações de que necessita.

“Trabalhamos com a Força Espacial dos EUA há vários anos na certificação do Vulcan, e isso vai muito além dos apenas dois voos de certificação”, disse Mark Peller, vice-presidente de grande desenvolvimento da ULA, durante um pré- lançar coletiva de imprensa. “Obviamente, estes são muito significativos, mas a Força Espacial dos EUA fez parceria conosco durante todo o desenvolvimento e tem visão completa sobre design e desenvolvimento.”

O desenvolvimento de Vulcan foi um processo demorado, que durou cerca de uma década. Sua estreia estava originalmente prevista para 2019, mas problemas com o veículo lançador e seus motores BE-4 atrasaram o lançamento várias vezes. Apesar desses problemas, os representantes da ULA expressaram confiança no foguete nos dias que antecederam a decolagem.

“Estamos aproveitando mais de 120 anos de experiência combinada da Atlas e Delta”, disse Gary Wentz, vice-presidente de programas governamentais e comerciais da ULA, durante a teleconferência de 5 de janeiro, referindo-se aos veneráveis ​​foguetes Atlas V e Delta da empresa.

“À medida que trouxemos o Vulcan a bordo e projetamos os sistemas, aproveitamos ao máximo os sistemas existentes da Atlas e Delta”, acrescentou Wentz. “Quando você olha, o único hardware que não voou antes deste voo são os motores BE-4; todos os outros, ou variantes deles, voaram em voos Atlas ou Delta em missões para outros clientes.”

O CEO da Astrobotic, Thornton, disse que confiava em Peregrine para voar em um foguete totalmente novo. “A razão pela qual escolhemos a United Launch Alliance – primeiro, temos a mesma crença neles como empresa e eles têm uma história e um histórico como nenhum outro na Terra, com décadas de sucesso em seu currículo. Vulcan tem um novo nome, mas é realmente um Atlas V atualizado, o que também nos dá grande conforto”, disse Thornton em 5 de janeiro.

Agora, Peregrine está sozinho, indo em direção à lua para tentar o que poucos conseguiram – um fato que Thornton não passou despercebido. “Voar para a superfície da Lua e operar missões lunares é um negócio muito, muito desafiador”, disse ele. “Se olharmos para trás no curso da história, apenas cerca de metade dessas missões foram bem-sucedidas. E a maioria delas foi financiada por superpotências, com orçamentos muito maiores do que os concedidos a esta missão”, disse Thornton.

Na verdade, a aterragem na Lua é um feito realizado até agora por apenas quatro nações – a União Soviética, os Estados Unidos, a China e a Índia – e nenhuma empresa privada. Sharad Bhaskaran, diretor da missão Peregrine da Astrobotic, explicou ao Space.com como a empresa tentou projetar seu módulo lunar para garantir o sucesso.

“A principal coisa que tentamos fazer foi simplificá-lo”, disse Bhaskaran em entrevista em 5 de janeiro. “Não articulamos nosso painel solar quando estamos em órbita. Ele é fixado no topo da espaçonave, por isso temos uma orientação voltada para o sol para manter as margens de energia. A única coisa que articula é que, depois de pousarmos, temos uma antena de ganho médio que é implantada para nos fornecer uma transmissão de dados científicos em alta largura de banda. Mas fizemos isso intencionalmente porque quanto mais coisas você implanta e articula mais riscos potenciais existem falhas de ponto único em missão crítica- características da espaçonave.”

Após sua separação do Centauro, o primeiro passo do Peregrine foi estabelecer comunicações e orientar-se em direção ao sol. À frente em sua jornada até a Lua, o Peregrine fará um loop faseado ao redor da Terra e realizará as correções de curso necessárias para ajustar a aproximação da espaçonave à Lua.

O Peregrine está programado para entrar em uma órbita elíptica alta ao redor da Lua, e gradualmente diminuir e circularizar sua altitude para cerca de 62 milhas (100 quilômetros) antes de iniciar sua descida de pouso. Isso não acontecerá até que o local de pouso de Peregrine esteja no lado diurno lunar. Atualmente, a espaçonave está programada para pousar na região polar sul da Lua em 23 de fevereiro.

“Assim que começarmos a descida, levará cerca de uma hora até a superfície”, explicou Thornton, dizendo que o pouso “será emocionante, emocionante, aterrorizante, tudo ao mesmo tempo, e toda uma gama de emoções”.

Com este primeiro lançamento Vulcan concluído, a ULA tem um cronograma ambicioso para o novo foguete em 2024. Em contraste com 2023, que viu apenas três lançamentos ULA, a empresa está planejando o dobro disso apenas nas missões Vulcan.

“Temos seis Vulcanos no manifesto este ano”, disse Wentz na teleconferência de 5 de janeiro, “e, assim como com Atlas e Delta, depende dos contratos e se as espaçonaves estão ou não prontas para apoiar esses lançamentos. antecipamos alguns movimentos no manifesto, mas neste momento, como base, há seis vulcanos contratualmente no manifesto.”

De acordo com Wentz, se os dados do primeiro lançamento do Vulcan forem nominais, “estaríamos preparados e prontos para prosseguir agora”. Ele disse que abril é a primeira oportunidade provável para Vulcan voar o Cert-2, que lançará a primeira missão do avião espacial de carga Dream Chaser da Sierra Space para a Estação Espacial Internacional. Esse cronograma, acrescentou Wentz, “seria trabalhado em conjunto com a equipe da NASA e a disponibilidade da estação espacial”.

Fone: Spade.com / ArsTechica


14 thoughts on “O foguete Vulcan da ULA lança um módulo lunar privado dos EUA, o primeiro desde a Apollo, e restos humanos em voo de estreia

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