NASA pagará à SpaceX quase US$ 1 bilhão para desorbitar a Estação Espacial Internacional

Indústria Espacial

A agência espacial considerou alternativas para desorbitar a estação.

A NASA concedeu um contrato de US$ 843 milhões à SpaceX para desenvolver um “Veículo Deórbita dos EUA”. Esta espaçonave irá atracar na Estação Espacial Internacional em 2029 e então garantir que a grande instalação faça uma reentrada controlada pela atmosfera da Terra antes de cair no oceano em 2030.

“A seleção de um veículo de órbita terrestre dos EUA para a Estação Espacial Internacional ajudará a NASA e seus parceiros internacionais a garantir uma transição segura e responsável na órbita baixa da Terra no final das operações da estação”, disse Ken Bowersox, administrador associado da NASA para Operações Espaciais, em um comunicado. . “Esta decisão também apoia os planos da NASA para futuros destinos comerciais e permite o uso contínuo do espaço perto da Terra.”

A NASA tem alguns motivos para encerrar a vida da estação espacial em 2030. O principal deles é que a estação está envelhecendo. Partes dela têm agora um quarto de século. Existem rachaduras no segmento russo da estação espacial que estão se espalhando. Embora a estação provavelmente pudesse ser mantida além de 2030, seria necessário cada vez mais manutenção e tempo da tripulação com reparos para continuar voando na estação com segurança.

Além disso, a NASA procura promover uma economia comercial na órbita baixa da Terra. Para o efeito, está trabalhando com várias empresas privadas para desenvolver estações espaciais comerciais que possam abrigar astronautas da NASA, bem como de outros países e cidadãos, até 2030 ou antes, e persistindo nisso, a NASA pode ajudar essas empresas privadas a arrecadar dinheiro de investidores.

Temos que afundar a estação?

A estação espacial, o maior objeto já construído pelo homem no espaço, é grande demais para permitir um retorno descontrolado à Terra. Tem massa de 450 toneladas e tem aproximadamente o tamanho de um campo de futebol. A ameaça à vida humana e à propriedade é demasiado grande. Daí a necessidade de um veículo de órbita.

A agência espacial considerou alternativas para lançar a estação em uma área remota do oceano. Uma opção envolvia mover a estação para uma órbita de estacionamento estável a 40.000 km acima da Terra, acima da órbita geoestacionária. No entanto, a agência disse que isso exigiria 3.900 m/s de delta-V, em comparação com os aproximadamente 47 m/s de delta-V necessários para desorbitar a estação. Em termos de propelente, a NASA estimou que a mudança para uma órbita mais alta exigiria 900 toneladas métricas, ou o equivalente a 150 a 250 veículos de abastecimento de carga.

A NASA também considerou desmontar parcialmente a estação antes de sua reentrada, mas descobriu que isso seria muito mais complexo e arriscado do que uma saída de órbita controlada que mantivesse o complexo intacto.

O anúncio da NASA não especificou qual veículo a SpaceX usaria para realizar a queima de saída de órbita, mas podemos extrair algumas pistas dos documentos públicos para a aquisição do contrato. Por exemplo, a NASA selecionará um foguete para a missão numa data posterior, mas provavelmente o mais tardar em 2026. Isto apoiaria uma data de lançamento em 2029, para que o veículo de saída de órbita fosse acoplado à estação um ano antes da reentrada planeada.

Como eles farão isso?

Devido à sensibilidade da missão, a NASA provavelmente exigirá um foguete de “Categoria 3” sob os auspícios de seu Programa de Serviços de Lançamento, que são foguetes com um histórico robusto de lançamento. A agência observa que alguns foguetes que se enquadram nesta categoria são o foguete Falcon 9 da SpaceX e os foguetes Pegasus e Minotaur da Northrop Grumman. Como a SpaceX é a contratada do veículo de saída de órbita, é lógico que ele provavelmente será lançado em um Falcon 9 ou Falcon Heavy. É possível que a SpaceX tenha oferecido a Starship para esta missão, embora eu ache que isso é improvável porque o veículo não está classificado como um foguete de categoria 3 agora, nem é provável que o seja por pelo menos alguns anos, contudo, temo 6 anos até 2030.

Sem ver a oferta real da SpaceX, é impossível saber qual é o plano da empresa. Uma espaçonave Dragon 2 não modificada provavelmente não teria capacidade propulsora para realizar esta tarefa. No mínimo, seriam necessários tanques de propelente muito maiores, talvez modificando significativamente o tronco da espaçonave.

Outra opção é a espaçonave “Dragon XL”, que a SpaceX está projetando para abastecer a estação Lunar Gateway da NASA perto da Lua. Este veículo poderia ter a capacidade propulsiva para desorbitar a estação e, criticamente, está sendo projetado para ter a capacidade de permanecer acoplado a uma estação espacial por 12 meses ou mais, semelhante ao requisito para o veículo de deórbita. Portanto, esta parece ser a escolha mais provável.

O processo de licitação para o veículo de órbita dos EUA foi opaco, mas existem algumas pistas intrigantes. Inicialmente, o contrato foi oferecido como híbrido. Os documentos originais da NASA diziam que a parte de “projeto” do contrato teria custo acrescido e a parte de desenvolvimento teria preço fixo firme. Então algumas coisas aconteceram. Talvez porque não houvesse muitos licitantes (uma fonte sugeriu que a SpaceX nem sequer fez uma licitação inicialmente), a NASA modificou o processo para permitir flexibilidade no mecanismo de contratação. Então, no início deste ano, o administrador da NASA, Bill Nelson, estimou que o veículo de órbita dos EUA custaria US$ 1,5 bilhão.

O anúncio desta semana do preço do contrato ficou bem abaixo disso – indicando que a agência espacial conseguiu um acordo melhor do que Nelson esperava. E, notavelmente, o prêmio é inteiramente baseado em um contrato de preço fixo (sem acrécimos posteriores ao preço fechado, mesmo se houver custos não previstos), que é a forma costumeira que a SpaceX trabalha com a NASA.

“O contrato é um núcleo de prêmio único com preço fixo, com entrega indefinida, quantidade indefinida e pedidos de tarefas com preço fixo”, disse o porta-voz da NASA, Joshua Finch, a Ars na noite de quarta-feira. “Para maximizar o valor para o governo e aumentar a concorrência, a aquisição permitiu aos ofertantes flexibilidade na proposta de preços fixos ou uma taxa de incentivo de custo acrescido para a fase de design, desenvolvimento, teste e avaliação, bem como para a produção, montagem, integração e fase de teste.”

Fonte: ArsTechnica / Eric Berger


13 thoughts on “NASA pagará à SpaceX quase US$ 1 bilhão para desorbitar a Estação Espacial Internacional

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