Exoplaneta próximo pode ser rico em água que dá vida, aponta estudo

Astronomia Busca pela vida

“Se for confirmado no futuro, essa seria a primeira detecção indireta de água líquida em um exoplaneta.”

Um exoplaneta orbitando uma pequena estrela a cerca de 50 anos-luz de distância da Terra pode ser um mundo aquático favorável à vida, revelou um novo estudo – e o Telescópio Espacial James Webb pode determinar se esse é realmente o caso.

O planeta em questão, chamado LHS 1140b, órbita na zona habitável de uma pequena estrela fraca chamada LHS 1140, que fica na constelação de Cetus. O exoplaneta foi descoberto em 2017 e tem sido observado por vários telescópios desde então.

Essas observações primeiro convenceram os pesquisadores de que o LHS 1140b é um planeta rochoso cerca de 1,7 vezes maior que a Terra. Mas uma nova análise de todas as observações disponíveis mostrou que o LHS 1140b não é denso o suficiente para ser puramente rochoso e deve conter muito mais água do que a Terra ou possuir uma extensa atmosfera cheia de elementos leves, como hidrogênio e hélio.

Os pesquisadores ainda não podem dizer qual das duas opções está correta, mas o Telescópio espacial James Webb (JWST) pode ser capaz de descobrir nos próximos anos. Se o LHS 1140b é um mundo aquático, então o planeta está pronto para se tornar o alvo número um na busca por vida fora do nosso sistema solar.

“Como o planeta está na zona habitável, é realmente interessante, porque se você tivesse água na superfície de um planeta dentro da zona habitável, você esperaria que parte da água estivesse no estado líquido”, disse Charles Cadieux, pesquisador de astronomia da Universidade de Montreal e principal autor do novo estudo. disse Space.com. “Então esse é um cenário muito interessante em termos de habitabilidade.”

Desde a primeira descoberta de um exoplaneta em 1992, astrônomos confirmaram mais de 5.500 mundos orbitando estrelas na Via Láctea. Desses exoplanetas conhecidos, no entanto, apenas um punhado é potencialmente habitável, disse Cadieux.

Durante anos, o alvo mais promissor para procurar vida extraterrestre tem sido o intrigante sistema em torno de uma pequena estrela vermelha chamada TRAPPIST-1. Um pouco mais perto da Terra do que o LHS 1140, o TRAPPIST-1 hospeda uma impressionante coleção de sete exoplanetas conhecidos do tamanho da Terra, três dos quais circulam na estrela em sua zona habitável. Mas observações recentes do JWST têm revelado resultados decepcionantes, sugerindo que esses planetas podem ser completamente estéreis, sem atmosfera e sem água superficial. Isso, disse Cadieux, não é totalmente surpreendente.

“Sabemos que a estrela TRAPPIST-1 é muito ativa”, disse Cadieux. “Produz muitas labaredas. E as observações atuais com Webb sugerem que esses planetas podem ser apenas bolas de rocha sem atmosfera e provavelmente sem vida porque a estrela é muito ativa, e todas as atmosferas foram removidas.”

A estrela LHS 1140, menos conhecida, é muito menos ativa do que a TRAPPIST-1, acrescentou Cadieux. Com cerca de 20% do tamanho e massa do nosso Sol, o LHS 1140 emite pouca energia suficiente para produzir condições habitáveis em uma região mais próxima de sua superfície do que Mercúrio é do Sol. O planeta LHS 1140b é, de fato, considerado mais frio do que a Terra, embora orbite mais de quatro vezes mais perto de sua estrela do que o escaldante Mercúrio orbita o Sol.

“Acho que o LHS 1140 é o próximo sistema exoplaneta mais interessante depois do TRAPPIST-1 em termos de habitabilidade”, disse Cadieux. “E os resultados do nosso estudo nos ajudam a identificar o que procurar no futuro com outros programas.”

Cadieux disse que os pesquisadores se inscreveram para estudar o sistema LHS 1140 com o JWST para investigar se o exoplaneta tem uma atmosfera cheia de hidrogênio e hélio ou se parece ter abundância de água. Até agora, no entanto, nenhuma observação foi planejada.

“Se puder ser confirmado no futuro que é um mundo aquático, podemos fazer alguma modelagem do clima do planeta para ver se há água líquida na superfície”, disse Cadieux. “Essa seria a primeira detecção indireta de água líquida em um exoplaneta, e essa seria uma descoberta muito legal.”

O estudo foi publicado no The Astrophysical Journal Letters em 3 de janeiro.

Fonte: Space.com

16 thoughts on “Exoplaneta próximo pode ser rico em água que dá vida, aponta estudo

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