Cientistas descobrem um antigo vulcão perto do equador marciano

Astronomia

O vulcão Noctis, ativo ao longo da história de Marte, fica perto de gelo glacial no subsolo, o que o torna um local atraente para a busca por vida.

Perto do equador de Marte, um vulcão gigante esconde-se de nós há décadas. Embora o local tenha sido observado por naves espaciais desde a década de 1970, a forte erosão do vulcão o disfarçou. Os pesquisadores agora suspeitam que as erupções do vulcão enterraram um leito próximo de gelo glacial. A descoberta, anunciada na Conferência de Ciência Lunar e Planetária deste ano, dá aos investigadores um novo local para investigar a história geológica do Planeta Vermelho.

“Estávamos examinando a geologia de uma área onde encontramos restos de uma geleira no ano passado, quando percebemos que estávamos dentro de um vulcão enorme e profundamente erodido”, disse o principal autor do estudo, Pascal Lee, cientista planetário do Instituto SETI, em um comunicado de imprensa. O vulcão, desde então apelidado de vulcão Noctis, ainda aguarda um nome oficial.

Este mapa mostra a localização do vulcão Noctis, entre Noctis Labyrinthus e Valles Marineris. Crédito: Crédito: Imagens de fundo: Mosaico da NASA Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) Context Camera (CTX) e modelo digital de elevação do Mars Global Surveyor (MGS) Mars Orbiter Laser Altimeter (MOLA). Interpretação geológica e anotações por Pascal Lee & Sourabh Shubham 2024).

Encontrando um vulcão perdido

A equipe tem estudado a área onde o vulcão foi encontrado usando uma riqueza de dados de uma frota de espaçonaves: Mars Reconnaissance Orbiter da NASA, Mariner 9, ambos Viking Orbiters, Mars Odyssey, Mars Global Surveyor e Mars Express Mission da ESA.

Localizado entre as regiões Noctis Labyrinthus e Valles Marineris de Marte, o vulcão Noctis tem cerca de 280 milhas (450 quilômetros) de largura e atinge 29.600 pés (9.000 metros) de altitude. Noctis Labyrinthus é um labirinto de desfiladeiros interligados, enquanto Valles Marineris é frequentemente chamado de equivalente marciano do Grand Canyon. (É claro que Valles Marineris é muito mais longo, mais largo e mais profundo do que o seu “contraparte” terrestre.)

Os pesquisadores já suspeitavam da existência de um vulcão na área, graças a várias pistas geológicas. Estes incluíram a presença de depósitos de lava e minerais hidratados, ambos causados pela atividade vulcânica. “Há muito que se suspeitava de um cenário vulcânico para estes minerais”, disse Sourabh Shubham, coautor do estudo e estudante de pós-graduação na Universidade de Maryland. A área também contém mesas em camadas que se afastam do que hoje é conhecido como o cume do vulcão, bem como uma caldeira que serve como evidência de uma cratera vulcânica desmoronada que pode ter contido um lago de lava. “Em certo sentido, este grande vulcão é uma ‘arma fumegante’ há muito procurada”, disse Shubham.

A equipe também descreve cerca de 5.000 quilômetros quadrados de depósitos vulcânicos encontrados ao redor do vulcão Noctis. Estes depósitos, que parecem montes alongados que marcam a superfície de Marte, podem ter sido formados pela fuga de vapor.

Este mapa mostra onde se encontram o gelo glacial e outros depósitos em relação ao vulcão Noctis. Crédito: Imagens de fundo: NASA Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), Experimento Científico de Imagens de Alta Resolução (HiRISE), Context Imager (CTX) e Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars (CRISM). Interpretação geológica e anotações de Pascal Lee e Sourabh Shubham 2024).

Um lugar para a vida?

Os cientistas suspeitam que o vulcão esteve ativo durante muito tempo, provavelmente desde o início da história do planeta. Ainda assim, não se sabe se o vulcão ainda está ativo ou se entrará em erupção novamente. A área pode ser um bom local para sondar a existência de vida microbiana, uma vez que o calor do vulcão, juntamente com a água do gelo próximo, poderia tornar a região mais hospitaleira para a formação ou desenvolvimento de vida.

“É [o vulcão Noctis] um vulcão antigo e de longa vida, tão profundamente erodido que você poderia caminhar, dirigir ou voar através dele para examinar, amostrar e datar diferentes partes de seu interior para estudar a evolução de Marte ao longo do tempo”, disse Lee. “Com o gelo glacial provavelmente ainda preservado perto da superfície, numa região equatorial relativamente quente de Marte, o local parece muito atraente para a exploração robótica e humana.”

27 thoughts on “Cientistas descobrem um antigo vulcão perto do equador marciano

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