Falcon 9 Lança módulo lunar Comercial Odysseus, desenvolvido pela empresa Intuitive Machines!

Indústria Espacial

“Estamos tentando criar um mercado onde não existe mercado.”

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Já na manhã de quinta-feira, um foguete Falcon 9 transportando um módulo lunar desenvolvido de forma privada poderá ser lançado do Centro Espacial Kennedy, na Flórida. O veículo, construído por uma empresa com sede em Houston chamada Intuitive Machines, será o segundo módulo lunar fabricado nos EUA a ser lançado da Flórida em pouco mais de um mês.

O renascimento dos módulos lunares americanos representa a vanguarda do programa da NASA para devolver os humanos à Lua e estabelecer uma presença mais permanente. (Nenhum veículo construído nos EUA fez uma aterragem suave na Lua em mais de meio século.) Parte disso é encontrar serviços de transporte de baixo custo, que é o objetivo destes módulos lunares construídos de forma privada.

“Estamos tentando criar um mercado onde não existe mercado”, disse Trent Martin, vice-presidente de sistemas espaciais da Intuitive Machines, sobre a Lua durante uma teleconferência esta semana. “Para fazer isso, temos que fazê-lo de uma forma consciente dos custos.”

Eles também precisam chegar à Lua com sucesso. O primeiro módulo de pouso comercial dos EUA, o veículo Peregrine da Astrobotic, foi lançado em 8 de janeiro a bordo de um foguete Vulcan. Sofreu um duro golpe quando um dos seus tanques de propulsão se rompeu após o lançamento. A pedido da NASA, a Astrobotic enviou a sua nave espacial de volta à atmosfera da Terra para que pudesse ser eliminada com segurança. Não foi “o resultado que esperávamos”, disse depois o CEO da Astrobotic, John Thornton. Agora é a vez da empresa “Máquinas Intuitivas”.

Um desafio de propulsão

Ao contrário da maioria dos módulos lunares desenvolvidos até agora, o módulo Nova-C desenvolvido pela Intuitive Machines tem um motor principal que utiliza propulsores criogênicos – oxigénio líquido e metano líquido. Martin disse que a empresa escolheu esses propelentes porque são significativamente menos tóxicos que os combustíveis hipergólicos e permitem que a Nova-C tenha um motor mais potente que pode chegar à Lua em dias, em vez de um mês ou mais.

No entanto, os combustíveis criogênicos são mais difíceis de trabalhar porque devem ser mantidos refrigerados, o que limita o período de tempo em que podem ser armazenados para utilização. Por causa disso, o módulo de pouso Nova-C será abastecido apenas algumas horas antes da decolagem.

“Não é trivial carregar oxigênio líquido e metano líquido no veículo”, disse Bill Gerstenmaier, vice-presidente de confiabilidade de construção e voo da SpaceX.

A empresa teve que modificar o segundo estágio do foguete Falcon 9 para adicionar propulsores ao módulo de pouso Nova C na plataforma de lançamento, pouco antes da decolagem. A SpaceX e a Intuitive Machines concluíram dois testes deste novo procedimento no fim de semana. É um processo complexo e, durante a contagem regressiva, a SpaceX controla seis válvulas no módulo lunar para garantir a integridade do processo de abastecimento. Apesar dos testes, uma leitura não nominal da temperatura do metano observada na noite de terça-feira anulou a primeira tentativa de lançamento algumas horas antes da decolagem planejada na manhã de quarta-feira.

Agora as empresas tentarão novamente na manhã de quinta-feira, com lançamento agendado para 1h05 ET (06h05 UTC). Será transmitido pela NASA TV.

“Acho extremamente emocionante ver duas empresas privadas trabalhando juntas neste momento histórico para entregar essas seis cargas comerciais e seis cargas da NASA à superfície da Lua”, disse Gerstenmaier.

Chegando à Lua

Após o lançamento do foguete, basicamente colocará a espaçonave Nova C de 2 toneladas em uma injeção translunar. A partir desse ponto, o sistema de propulsão criogênica levará a espaçonave à Lua e entrará em órbita. Supondo um lançamento na quinta-feira, o veículo Nova C chegará à Lua em apenas seis dias, disse Martin.

Isso configuraria uma tentativa de pouso em 22 de fevereiro, no final do dia. Partindo de uma órbita circular 100 km acima da superfície da Lua, a sonda demorará cerca de uma hora a fazer uma descida motorizada em direcção à Cratera Malapert, a apenas 300 km do pólo sul da Lua. Se o pouso for bem-sucedido, representaria o pouso suave mais voltado para os pólos de qualquer veículo anterior.

Módulo de pouso Nova-C é visto nas instalações da Intuitive Machines em Houston, Texas.

Se der certo, é claro.

“Pouso na Lua é extremamente exigente”, disse Joel Kearns, vice-administrador associado de exploração na Diretoria de Missões Científicas da NASA, esta semana.

A agência espacial está pagando cerca de US$ 118 milhões pela entrega de seis cargas científicas à superfície lunar. Além disso, o veículo Nova C também transporta seis pequenas cargas privadas. Após a falha da Astrobotic no mês passado, Kearns disse que não seria um desastre se a sonda Intuitive Machines também falhasse.

“Sempre vimos essas entregas iniciais como uma experiência de aprendizagem”, disse ele.

Então, por que a NASA está financiando missões que podem fracassar? A esperança é que as empresas privadas possam pegar o jeito de transportar veículos voadores para a Lua. E quando o serviço se tornar mais rotineiro, custará à NASA uma parcela do preço que pagaria pelos serviços lunares desenvolvidos. Além disso, ao reduzir os custos, a NASA também abrirá as portas para o desenvolvimento comercial na Lua, o que, por sua vez, deverá abrir ainda mais acesso à superfície lunar.

Em essência, então, a NASA está assumindo alguns riscos de curto prazo para obter alguns ganhos de longo prazo.

Fonte: ArsTechica / Eric Berger

5 thoughts on “Falcon 9 Lança módulo lunar Comercial Odysseus, desenvolvido pela empresa Intuitive Machines!

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