À medida que o foguete Vulcan se aproxima da estreia, não está claro se a ULA irá prosperar

Indústria Espacial

Isto marca um momento absolutamente crucial para a empresa em mais de 20 anos.

Está quase na hora. Depois de anos de atrasos, bilhões de dólares em financiamento federal e uma espetacular explosão de segundo estágio, o grande e impressionante foguete Vulcan está finalmente pronto para decolar.

O veículo de carga pesada da United Launch Alliance passou por sua revisão final na quinta-feira, e a empresa liberou o foguete para seu vôo de estreia. Com o clima favorável, o foguete Vulcan está a caminho de decolar às 2h18 ET (7h18 UTC) de segunda-feira da Estação da Força Espacial de Cabo Canaveral, na Flórida. A carga útil principal da missão é um módulo lunar construído pela Astrobotic, e o lançamento será transmitido ao vivo.

Isto marca um momento absolutamente crucial para a empresa ULA, que passou de titã da indústria de lançamentos dos EUA a um distante segundo violino em relação ao seu antigo concorrente iniciante, a SpaceX. No ano passado, a SpaceX lançou 98 foguetes. A United Launch Alliance, ou ULA, registrou apenas três. Os proprietários da ULA, Lockheed Martin e Boeing, também estão prestes a vender a empresa lançadora, se encontrarem um comprador disposto a pagar o preço certo. E, fundamentalmente, pela primeira vez, a ULA lançará um novo veículo que projetou e desenvolveu por conta própria – um foguete com parte, mas não a maior parte, de sua herança dos legados foguetes Atlas e Delta que voaram desde a Guerra Fria. Então sim, este é o momento.

Um pouco de história

Há um quarto de século, dois dos maiores empreiteiros aeroespaciais da América, a Lockheed e a Boeing, eram os líderes nacionais no fornecimento de serviços de lançamento para as forças armadas dos EUA e muitas das missões científicas da NASA. Mas tiveram dificuldade em captar lançamentos de satélites comerciais num mercado emergente. A Lockheed, com os seus foguetes Atlas, e a Boeing, com os seus Deltas, não podiam competir com a Arianespace, sediada na Europa, e com a Rússia, em preço. Assim, os dois empreiteiros dos EUA duplicaram a sua concorrência pelos contratos de lançamento do governo dos EUA.

A competição ficou feia, com alegações de que a Boeing roubou projetos de foguetes da Lockheed. O Departamento de Justiça dos EUA começou a investigar como a Boeing adquiriu dezenas de milhares de páginas de segredos comerciais pertencentes à Lockheed Martin. Houve ações judiciais e, em seguida, dúvidas sobre se o negócio de foguetes da Boeing era viável. As autoridades militares começaram a temer que, se a Boeing parasse de voar no Delta, seu único caminho para o espaço seria através de um motor russo – o RD-180 que alimentava o Atlas V da Lockheed.

Para garantir acesso redundante ao espaço em duas famílias diferentes de foguetes, os militares intervieram e arranjaram um casamento forçado. O Departamento de Defesa intermediou um acordo no qual a Lockheed e a Boeing fundiriam seus empreendimentos de construção de foguetes em uma única empresa, a United Launch Alliance, em 2005. Os pais fundadores (Lockheed e a Boeing) mantiveram uma participação acionária de 50% e, para adoçar o pote, os militares concordaram em pagar um subsídio de cerca de $1 bilhão de dólares por ano.

Tudo parecia estar funcionando bem até a SpaceX começar a lançar foguetes.

Um pouco de rivalidade

ULA tentou matar a pequenina SpaceX de Elon Musk. Quando a SpaceX procurou um local de lançamento para seu foguete Falcon 9 no Cabo Canaveral em 2007, as empresas pressionaram fortemente os chefes da Força Aérea para impedir o aluguel do Complexo de Lançamento Espacial-40 para Elon Musk e sua empresa de foguetes. Mas a comandante da 45ª Ala Espacial com supervisão do Cabo Canaveral, General Susan Helms, aprovou o arrendamento de qualquer maneira.

Desde então, a ULA e a SpaceX têm sido companheiras desconfortáveis na Flórida, trabalhando lado a lado em plataformas de lançamento próximas. Parte da rivalidade era bem-humorada. Todas as semanas, durante algum tempo, engenheiros da SpaceX e da ULA se encontravam no Hogan’s Irish Bar, em Cabo Canaveral, para uma noite de curiosidades. Eles disputavam a supremacia nerd, bebendo Guinness e desabafando.

Mas houve confrontos mais difíceis. Musk continuou apontando o subsídio de US$ 1 bilhão nas audiências do Congresso – os funcionários da ULA se irritaram com a caracterização desse pagamento do ELC como um subsídio, mas na verdade era isso – e argumentando que o foguete Falcon 9 da SpaceX poderia realizar muitas das missões militares por preços muito reduzidos.

A questão veio à tona em 2014, quando a Força Aérea e a ULA anunciaram um novo acordo para a realização de 36 lançamentos de segurança nacional durante o resto da década. O presidente-executivo da ULA a essa altura, Mike Gass, saudou este acordo de “compra em bloco” porque pouparia ao governo 4,4 bilhões de dólares. Musk irritou-se. Até então, seu foguete Falcon 9 havia sido lançado oito vezes, todas com sucesso. Ele processou o governo dos EUA para impedir a compra em bloco e abrir a concorrência para o Falcon 9.

Vários meses após o início do processo, a SpaceX e a Força Aérea entraram em mediação. Como parte do acordo, os militares concordaram em acelerar a certificação do foguete Falcon 9 e abrir à concorrência. A SpaceX lançou sua primeira carga útil de segurança nacional em 2017. A SpaceX realmente não olhou para trás desde então.

Jeff Bezos (à direita), fundador da Blue Origin e Amazon.com, e Tory Bruno, CEO da United Launch Alliance, exibem uma versão em pequena escala do motor de foguete BE-4 durante uma conferência de imprensa em 2014.

Vulcan em resposta

Na época em que a SpaceX processou o governo dos EUA, a Lockheed e a Boeing perceberam que precisavam fazer um trabalho melhor para competir com a SpaceX. A empresa contratou um novo executivo-chefe, Tory Bruno, que começou a reduzir as despesas gerais e o número de funcionários para reduzir as despesas. Ele também supervisionou as decisões críticas de projeto do Vulcan, que deveria competir em preço com os foguetes Falcon 9 e Falcon Heavy.

A mais ousada dessas escolhas foi usar o motor de foguete BE-4 da Blue Origin para Vulcan. Isso não apenas deu à ULA um motor de fabricação americana; também ofereceu um custo mais baixo aos motores da Aerojet Rocketdyne, que foi, durante décadas, a principal construtora de motores de foguetes dos EUA. O problema é que a Aerojet era cara. Bruno e ULA contavam com a Blue Origin para entregar um motor de qualidade a um preço menor.

Isso acabou acontecendo, mas o programa de desenvolvimento do motor BE-4 ficou significativamente atrasado. A ULA também teve seus próprios desafios com uma versão modernizada do estágio superior Centaur. Essas questões, em grande parte, levaram a um atraso desde a meta original de lançamento do Vulcan, de 2020, até, finalmente, a estreia do veículo quatro anos depois.

Há muita demanda reprimida pelo Vulcan no mercado. Os militares querem lançar dezenas de satélites durante os próximos cinco anos. A Amazon pretende lançar milhares de satélites de Internet do Projeto Kuiper em foguetes Vulcan ainda esta década. E também há outros clientes comerciais. Se a ULA conseguir fazer o foguete voar com segurança e em alta cadência – o que é um grande desafio, mas não intransponível – então o Vulcan terá um futuro brilhante.

Mas mesmo assim, há nuvens de tempestade no horizonte. Longe da plataforma de lançamento e do extenso manifesto de clientes do Vulcan, há muitas questões sobre o futuro.

Um futuro incerto

No ano passado, os pais fundadores colocaram o ULA à venda e surgiram três compradores, incluindo a Blue Origin de Jeff Bezos. O Wall Street Journal confirmou no mês passado que uma grande empresa de private equity, Cerberus, também apresentou uma oferta. Há especulações de que uma venda poderia ser anunciada após o primeiro vôo do Vulcan.

Um novo proprietário poderia revigorar a ULA. Nas últimas duas décadas, a Lockheed e a Boeing retiraram principalmente lucros da ULA, em vez de investir na empresa. Pior do que isso, os pais frustraram os esforços de inovação na ULA por razões competitivas. Por exemplo, a Lockheed interrompeu um esforço interno para desenvolver um módulo lunar comercial XEUS porque interferiu nos seus próprios planos de pouso lunar. A Boeing bloqueou os esforços para desenvolver depósitos de propulsores para armazenar combustíveis criogênicos no espaço porque temia que os veículos de lançamento reabastecidos pudessem competir com o foguete SLS Sistema de Lançamento Espacial utilizado pela NASA.

“Lançamos uma série de artigos mostrando como uma arquitetura de depósito/reabastecimento permitiria um programa de exploração humana usando foguetes comerciais existentes (na época)”, disse um ex-físico da ULA, George Sowers. “A Boeing ficou furiosa e tentou fazer com que eu fosse demitido,” disse Sowers. A parte triste é que a ULA fez muito trabalho de descoberta de caminhos nessa área e poderia possuir o mercado de reabastecimento/depósito espacial, enriquecendo a Boeing (e a Lockheed) no processo. Mas foi fechado porque ameaçava o SLS.

o foguete Vulcan também está online em um momento de maior concorrência. Já não se trata apenas da SpaceX. A Blue Origin tem seu próprio foguete de carga pesada, o New Glenn, que também usa o motor BE-4. O New Glenn poderia voar pela primeira vez ainda este ano e seria um concorrente formidável do Vulcan, especialmente porque a reutilização está incorporada naquele veículo desde o início. Rocket Lab e Relativity Space também estão desenvolvendo foguetes maiores para competir em missões militares.

A história da ULA durante a sua primeira década foi o monopólio dos contratos de lançamento nos EUA. A história da segunda década foi o desmantelamento desse monopólio. Na terceira década, descobriremos se o império contra-ataca.

Fonte: ArsTechinca / Eric Berger


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